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SIERRA NEVADA, PIONEROS DE LA CIENCIA * ENTREVISTA

RAFAEL MORALES. Ecólogo

"Las lagunas de la sierra, son como un lienzo blanco en el que se puede ver fácilmente la menor mancha o arruga. No hay muy pocos lugares en la Tierra donde se puedan encontrar conjuntos lagunares semejantes"

En la foto Laguna de Aguas Verdes. foto: J. E. Gómez

2019 * 30 AÑOS DE PARQUE NATURAL / 20 AÑOS DE PARQUE NACIONAL
En el 30 aniversario del espacio natural protegido, hablan los científicos que hicieron ver el valor de la montaña nevadense


RAFAEL MORALES:
"SIERRA NEVADA ES UNA GRAN ATALAYA QUE RECIBE APORTES ATMOSFÉRICOS LLEGADOS DESDE MILES DE KILÓMETROS"

ECÓLOGO, UGR. INVESTIGACIÓN DE ESPACIOS ACUÁTICOS CONTINENTALES. LAGUNAS DE SIERRA NEVADA

Sierra Nevada, pioneros de la ciencia

Las lagunas de la sierra, son como un lienzo blanco en el que se puede ver fácilmente la menor mancha o arruga. No hay muy pocos lugares en la Tierra donde se puedan encontrar conjuntos lagunares semejantes.

La denominación de espacio natural protegido requiere la presencia de signos o manifestaciones con alto valor científico y representatividad en el territorio

Sería muy útil la creación de una estación de investigación multidisciplinar, abierta a la comunidad internacional, que diera facilidades para el alojamiento e instalación de equipos, sirviendo así como base para los estudios de campo en toda Sierra Nevada.



JUAN ENRIQUE GÓMEZ Y MERCHE S. CALLE * WASTE MAGAZINE - IDEAL

Las altas cumbres de Sierra Nevada, sus glaciares y lagunas, reciben el impacto del polvo llegado del Sahara, de aerosoles traídos por el viento africano. Es una de las singularidades de la montaña más meridional de Europa, con cimas emparentadas con el Atlas del norte de Marruecos. Su relación con el resto del planeta es una de las características que hacen de la sierra un territorio único. Rafael Morales, ecólogo especializado en el estudio de los sistemas acuáticos de alta montaña, las lagunas de la sierra, sabe que es un territorio interconectado con el resto del planeta a través de la atmósfera. “Sierra Nevada es como una gran atalaya que se eleva hasta donde predomina la circulación atmosférica de larga distancia y así, sus ecosistemas se desarrollan bajo condiciones cuyo origen puede estar a varios miles de kilómetros de distancia”. La fauna de las lagunas glaciares de la sierra, llamaron poderosamente su atención científica desde que en 1975 comenzó a investigar en la laguna de la Caldera.
El cambio climático afecta de una manera muy especial a los ecosistemas acuáticos de Sierra Nevada. “Aunque a simple vista parecen cuerpos de agua sin nada, son ecosistemas extremadamente simples donde las comunidades microscópicas que se desarrollan nos sirven de modelo para estudiar multitud de procesos que no se pueden apreciar en ecosistemas complejos. Son como un lienzo blanco en el que se puede ver fácilmente la menor mancha o arruga”, lo que las hace ideales para conocer los efectos del cambio climático.

¿Hay que mirar científicamente Sierra Nevada con una visión amplia, de interconexión con lo que usted llama Ecología Global?
Desde luego que sí. La Tierra es un sistema interconectado por la circulación atmosférica (en el plazo de un año se puede mezclar todo el aire del planeta) y la oceánica, dos grandes medios fluidos que nos diferencian de planetas vecinos. De manera que ningún ecosistema de la Tierra está desconectado de los demás. Sierra Nevada es como una gran atalaya que se eleva hasta donde predomina la circulación atmosférica de larga distancia y así, sus ecosistemas se desarrollan bajo condiciones cuyo origen puede estar a varios miles de kilómetros de distancia. Recuerda que la sociedad no siempre ha sido receptiva a la conservación y protección de espacios naturales

¿Cuáles fueron sus primeros trabajos en las altas cumbres, cómo es que se decidió por estudiar un territorio que en aquel momento se podía considerar incierto?
Cuando finalicé mi licenciatura en 1975, colaboré con los trabajos que se realizaban en el por aquel entonces laboratorio de Ecología, centrados en la laguna de La Caldera. Esto me permitió ser consciente de la importancia de estos sistemas y suscitó mi interés por continuar con el estudio de los lagos de alta montaña. Tras obtener una plaza de Profesor Ayudante de Clases Prácticas, categoría que en aquellos tiempos existía, abordé el estudio de las lagunas de Sierra Nevada en conjunto, un enfoque que se conoce como Limnología Regional, con el que realicé mi tesis doctoral investigando la fauna de rotíferos de más de 30 lagunas.

¿Había un convencimiento entre el mundillo científico de que había que proteger este espacio, o es algo en lo que no se pensaba?
En la comunidad científica, normalmente, siempre se valora la preservación de los espacios naturales como objeto de estudio. Otra cosa es la percepción general de la sociedad, que creo tiende a ver cualquier sistema acuático como un recurso de donde obtener agua o bañarse, desconociendo y, lamentablemente, muchas veces despreciando el valor intrínseco de estos espacios naturales

Sus estudios se han centrado en las lagunas de alta montaña, ¿Cuál es la singularidad de las lagunas de la sierra?
Permítame que me extienda un poco más en esta cuestión que me parece esencial para comprender la importancia a nivel mundial de las lagunas de Sierra Nevada. El primer agente  que forma lagos en el planeta es la erosión glaciar. Cuando los glaciares se retiran, las oquedades que dejan se rellenan de agua formando los lagos. Sin embargo, en la Península Ibérica la formación de glaciares durante la última glaciación quedó restringida a los sistemas montañosos. Por eso, en España son muy escasos los lagos naturales, salvo las lagunas de las montañas. Sierra Nevada además está muy al sur, de forma que la acción glaciar quedó restringida a la parte más elevada donde, al retirarse los pequeños glaciares que se formaron, se establecieron las lagunas; todas situadas en una pequeña franja entorno a los 3000 m de altitud, muy cerca de la línea de cumbres. Por eso, las cuencas de captación de estas lagunas son muy pequeñas, de forma que la composición química de sus aguas está menos afectada por la escorrentía de sus cuencas que en lagos situados a menor altitud y, por el contrario, les influye mucho la composición de la lluvia y la del polvo atmosférico que se deposita en ellas. Estas dos características: gran altitud y gran influencia atmosférica, no se encuentran fácilmente en otros puntos del planeta. Sistemas montañosos más altos que Sierra Nevada pero al norte, como los Alpes, tienen hielo permanente a la altitud de nuestras lagunas y al sur, como en el Atlas, la acción glaciar ya no fue importante. Por lo tanto, aunque a simple vista parecen cuerpos de agua sin nada, son ecosistemas extremadamente simples donde las comunidades microscópicas que se desarrollan nos sirven de modelo para estudiar multitud de procesos que no se pueden apreciar en ecosistemas complejos. Son como un lienzo blanco en el que se puede ver fácilmente la menor mancha o arruga. Y repito, hay muy pocos lugares en la Tierra donde se puedan encontrar conjuntos lagunares semejantes.

En su departamento han impulsado una campaña ciudadana con la idea de las lagunas como oasis glaciares, ¿qué les da esa cualidad de oasis, de espacio fértil en espacios extremos?
Esencialmente es la capacidad de retener el agua, que es el principal factor limitante de los ecosistemas terrestres. Así, las lagunas y los borreguiles, cuando se pueden formar, contrastan fuertemente con el aspecto yermo del entorno.

¿Qué nos trae el polvo sahariano, los aerosoles africanos, alteran el equilibrio de las lagunas glaciares?
Los aerosoles saharianos aportan elementos que son escasos o no existen en las altas cumbres de Sierra Nevada, que son de naturaleza fundamentalmente silícea. Así, el aporte de fósforo fertiliza a las lagunas y resulta imprescindible para explicar su producción primaria. También, el aporte de calcio sahariano es esencial para explicar el contenido de este elemento en el agua de las lagunas y comprender la distribución de ciertos organismos que dependen de él. Sin olvidar los microorganismos que nos llegan asociados con las partículas inorgánicas.
No se puede decir que los aportes saharianos alteren el equilibrio de las lagunas, estos aportes se han producido desde que se formaron. Sin embargo, la mayor o menor intensidad de estos aportes, que varían anual y estacionalmente, lo que demuestra es la gran sensibilidad de las lagunas, que responden rápidamente a estos cambios que en ecosistemas más complejos pasarían desapercibidos.

¿Qué ha influido para que Sierra Nevada se haya situado en el máximo nivel de la investigación científica?
Aparte de su importancia intrínseca por el gradiente altitudinal que presenta, creo que un factor muy importante ha sido la existencia de la Universidad de Granada, cuyos integrantes siempre han tenido en la Sierra un referente como motivo de estudio o de inspiración.

¿Hacia dónde debería evolucionar Sierra Nevada?
Por un lado hacia la mejora de las medidas de protección de la naturaleza y por otro a potenciar la investigación de sus ecosistemas. En este sentido, sería muy útil la creación de una estación de investigación multidisciplinar, abierta a la comunidad internacional, que diera facilidades para el alojamiento e instalación de equipos, sirviendo así como base para los estudios de campo en toda Sierra Nevada.




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